Ser un mercenario hacía difícil conseguir respeto. Los forasteros los veían como poco mejores que los criminales, mientras que los del hampa los consideraban poco confiables. La mayoría de los trabajos fueron dejados de lado por esos matones profesionales. Pero las cosas estaban cambiando desde que Tony llegó a la escena. La influencia de los mercenarios estaba creciendo. Los mejores podían permitirse el lujo de ser exigentes, empleando agentes para encontrar las alcaparras que se adaptaban a su estilo.

Tony se destacó incluso entre los personajes más duros. No se construyó a sí mismo ni se ganó el favor de los jefes locales. Simplemente pasó dos años tomando precisamente los trabajos que quería y asegurándose de que se hicieran. Su actitud frotó a algunas personas de la manera equivocada, pero Tony se apresuró a tratar con aquellos que se pasaron de la raya. Desde que llegó a la ciudad, se había deshecho de dos venerables familias mafiosas y había creado una industria artesanal para enviar asesinos al hospital.

El éxito de Tony había estimulado a varios mercenarios de la competencia a formar un gremio suelto basado en Bobby’s Cellar. Se reunían allí cada noche para buscar trabajo y alinear sus carteras.

—¡Aquí, aquí! Tengo un trabajo que vale 200 dólares. Cualquiera que esté interesado, que traiga tu trasero aquí.

—¡Alguien que busque pelea, por aquí!

—¡Lo único que necesitas es poder disparar un arma! ¡Por aquí!

—Trabajo peligroso: ¡2.000 dólares! ¡Atrevidos, reúnanse aquí!

El coro de siempre surgió de Bobby’s Cellar momentos después de que el letrero abierto cobrara vida. Agentes e intermediarios trabajaban para contratistas, confiando en las palabras o los puños para aterrizar a un mercenario durante la noche. Cuanto mayor sea la recompensa, menos palabras y más puños.

A veces los intermediarios perseguían a un mercenario específico en lugar de anunciar el trabajo. La naturaleza de la industria significaba que sólo los contratistas con poder real subían por la escalera, y los mercenarios notorios rara vez tenían que buscar trabajo.

Bobby balanceó un trapo a través de la barra; si esto hacía que el mostrador estuviera más limpio o más sucio era una suposición de cualquiera.

—El negocio está en auge esta noche. Nunca hay una depresión.

El estómago de Bobby había izado hace mucho tiempo una bandera blanca en la guerra contra la gravedad. Lo llevaba como si fuera un delantal. —Trabajo y trabajo y sigo siendo pobre. Me pone celoso.

Tony estaba encaramado en el bar, aún vestido de negro monótono. —Te comes todo lo que ganas, —bromeó—. Guarda los sueños para la siesta. —Estaba metiendo sorbos de helado en su buche, esperando que el frío equilibrara el sabor de las fresas fuera de temporada. No tenía necesidad de unirse a la multitud que compite por los conciertos.

—¿Qué tal si me dices eso después de que superes los postres infantiles?

—Cállate. Los helados son buenos. —Tony se metió otra bola en la boca. El helado y la salsa mancharon su cara como maquillaje de payaso. Habría sobresalido contra los mercenarios de fondo, incluso sin el impacto del pelo plateado.

—Siempre lo mismo. —Un hombre bajito se acercó al bar junto a Tony—. Eres la primera y última persona que nunca sabré quién come esa mierda en un agujero asqueroso como este.

Enzo Ferino era el mejor informante del barrio. Su estatura era una ventaja en el negocio: la mayoría de las balas le cubrían la cabeza.

Enzo sonrió con suficiencia. —Tengo algo para ti. Tráeme un trago.

—Bobby, haz algo para el enano.

Bobby puso un helado de fresa en el mostrador. Enzo estaba indignado. —¡Idiota! ¿Qué clase de persona recibe esto cuando pide un trago?

—Lo siento por eso. Pero Bobby no es un idiota. No hay nada mejor que estos helados. —Tony deslizó el plato delante de sí mismo.

Enzo sacó unos papeles de su bolsa, asqueado. —Si los comes a diario, te convertirás en un cerdo.

—¿Ya estás hablando dulcemente? —Tony refunfuñó—. ¡Necesito tiempo para reposar antes de poder trabajar!

—Vas a terminar como Bobby si no paras de comer esa cosa. Ahora, lee esto. —Enzo le entregó el expediente a Tony, cuyos ojos se abrieron de par en par.

—¡Estás bromeando! ¿Doscientos mil dólares? ¿En una noche?

—¡Idiota! —Siseó Enzo—. ¡Bajen la voz! ¡Los otros lo notarán! —Pero era poco probable: una pelea personal al otro lado de la barra se había convertido en una pelea. Probablemente necesitaría un megáfono para cualquiera menos para que Enzo lo oiga—. No eres un aficionado. Respeta mis reglas o búscate un nuevo intermediario.

Tony se encogió de hombros.

Enzo agitó la cabeza y continuó. —Esto es lo que vine a ofrecerte. La paga es increíble y será un testimonio de tu habilidad.

—Podrías estar sobreestimándome. ¿Cuál es el trabajo?

Enzo sacó otro montón de papeles. —Este cliente es un líder de la mafia sudamericana que está siendo atacado por la ley y se enfrenta a la ruina. Quiere que alguien lo saque del país antes de que lo atrapen.

—Supongo que no será un simple escape.

—¿Qué esperabas? Este tipo es un bastardo de corazón negro. Su organización trafica con drogas. Ha hecho un montón de dinero, y mucha gente quiere una parte.

Tony consideró esto. —Así que no sólo tengo que atraparlo. —Le devolvió los papeles a Enzo—. Bobby-gin y tónic. Hazlo fuerte.

Enzo puso sus manos en puños exasperados. —¿Qué pasa? ¿No estás interesado? —Enzo nunca había sido capaz de predecir los estados de ánimo de Tony. El mercenario parecía aceptar trabajos por capricho, y una vez que pensaba en algo no había vuelta atrás. El dinero nunca hizo una diferencia—. Piénsalo. ¡Vamos, son doscientos mil dólares! No estamos hablando de un cambio estúpido.

—Gracias, pero no, gracias. —Tony sorbió su bebida, y luego entrecerró los ojos. Pinchó uno de los documentos. Una foto borrosa tenía una cara familiar—. ¿Este es el tipo? Creo que le di una paliza a este tipo hace un tiempo.

—¿Crees que es una trampa? Bien, doscientos mil dólares, amigo mío. No puedes no estar interesado.

Tony puso los ojos en blanco. Alguien obviamente le había pagado a Enzo por adelantado, El hombrecito probablemente ya había prometido los servicios de Tony.

El mercenario no se desanimó pensando en una trampa. Pero siempre había seleccionado sus alcaparras basándose en tres simples criterios:

Primero, que estaba interesado en el contenido.

Segundo, que no hubo derramamiento de sangre innecesario.

Finalmente, y lo más importante, que sintió una intuición… algo al respecto. Que fuera o no una trampa era irrelevante. Pero este trabajo probablemente no podría hacerse sin matar a alguien.

—No me gusta mucho, —dijo por fin.

Enzo se inclinó hacia la conspiración. —¿Qué clase de profesional dice esa mierda? Hazlo, Tony. ¡Vamos! —Enzo puede ser un cerdo poco atractivo, pero cuando se lo propone, se transforma en un monstruo imparable. Tony sabía vería la cara de Enzo en sus sueños durante semanas si rechazaba este trabajo.

Empezó con el sonido de otra voz.

—Está bien, Enzo. Convenceré a Tony por ti.

Tony levantó la vista. Los brazos cruzados de Grue parecían jamones acunados.

Enzo retrocedió. “¡Por favor, no me hagas daño! Tengo el corazón débil. “¡De verdad!”

—Esa es una nueva línea. Lo recordaré. —La llegada de Grue había atraído a una pequeña multitud—. Nadie duda de tu habilidad como intermediario. Ya puedes dejarlo. Tony lo hará.

Tony vio cómo el ceño fruncido de Enzo se convertía en una sonrisa triunfante.

—Sólo soy un intermediario aparte. En primer lugar, soy un informante. Aclara los hechos.

Enzo transportó a Tony. Sabía que Grue lo convencería de aceptar el trabajo, pero decidió seguirle el juego.

—Tony lo acepte o no, es mi estilo rendirme antes de decir lo que pienso.

Grue suspiró. —Dije que lo hará. Pero…

—Te entiendo. —Enzo guiñó el ojo—. Quieres estar en el trabajo. Bueno, se lo dejo a los dos. Tengo algunas cosas que compartir con otras personas. Avísame si necesitas algo.

—Está bien, está bien. Vete de aquí. —Grue se llevó a Enzo.

Tony dirigió su mirada a Grue. —Momento impecable. ¿Arreglaste esto con Enzo?

—No seas estúpido. Si me hubiera tomado la molestia de hacer eso, nunca habría incluido a un advenedizo como tú.

—Bastante cierto. Me retracto”

—No importa. Sólo estoy aquí para gorronear. —Tony sabía que Grue sólo era medio serio. Muchos de los otros mercenarios despreciaban a Grue por aliarse con Tony en sus grandes trabajos. Los luchadores más atrevidos lo llamaron Scrounger, después de que un perro recogiera sobras de la mesa.

Tony no veía el problema en trabajar juntos, pero Grue tenía una vena sensible. —Vamos, no viniste aquí sólo buscando piedad, ¿verdad? De todos modos, toma mi trago.

Grue hizo un gesto con la mano para apartar el vaso y ordenó su habitual comida.

—Deberías relajarte. Alguien podría aprovecharse de esa actitud tuya.

Cuando llegas a mi edad, es difícil cambiar viejos hábitos”. Grue ladeó su taza y despejó sus inseguridades. “De todos modos, basta de hablar de mí. ¿Qué hay del trabajo?”

—Algo huele mal. Es bastante obvio que me están atacando. —Tony miro su vaso, pero no bebió. Los dos mercenarios generalmente mantenían una distancia entre el alcohol y el trabajo. Tony y Grue se habían ganado el respeto mutuo con una serie de alcaparras en común, pero no eran exactamente compañeros de bebida.

Miró a Grue. —El nombre del tipo era Brown, si mal no recuerdo. Puedo encargarme yo mismo.

—Fondo Brown. Alguien lo delató. Los federales están interrumpiendo su operación. Brown está en lo alto de la familia Colloseo. Es bastante débil en lo que respecta a la mafia, pero tienen incursiones en el tráfico de drogas alucinógenas. Mucha gente lo perseguirá.

—Ahora que lo mencionas, estoy seguro de que me he enredado con algunos de sus hombres. —Tony agitó la cabeza. Los conflictos de poca monta se producían todo el tiempo en la línea de trabajo. Molestias, como Denvers. Tony normalmente se olvidaba de ellos bastante rápido después de ocuparse de los negocios. Pero no olvidaron a Tony. Siempre tenían el hábito de aparecerse para pegarle más tarde.

—Así que protegemos a Brown. Pero, ¿adónde lo llevamos? Estos documentos no lo dicen.

—El premio gordo compensa el desconocimiento de los detalles. Cuanta menos gente sepa lo que está pasando, mejor para nosotros.

Tony puso una mueca de dolor. —Eso explica los doscientos mil dólares. No estás haciendo que la alcaparra suene más atractiva.

—No digas eso. Enzo no nos ofrecerá más trabajo si le hacemos perder la cara. Además, —Grue bajó su voz a un susurro—, hay autos afuera. No creo que tengamos la opción de decir que no.

Tony suspiró teatralmente. —Están desesperados. ¿Están enamorados de mí? Si tienen sus corazones puestos en mí, sería cruel decepcionarlos, ¿verdad? Tendremos que aceptar su oferta.


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